Первой супругой режиссера была Элси Дауни — именно она и стала матерью Роберта Дауни-младшего.

В 1970 году Дауни-старший снял фильм “Загон”, в котором сыграл его сын, а затем у кинематографиста начались проблемы с наркотиками, из-за которых и распался его первый брак. Вторая супруга Лора Эрнст помогла Дауни-старшему справиться с зависимостью. После этого он снял фильмы “Компания Хьюго”, “Губы напрокат”, “Слишком много солнца” и “Америка”.

В качестве актера Роберт Дауни-старший работал над такими лентами, как “Ночи в стиле буги”, “Как украсть небоскреб”, “Аве, Цезарь”, “Жить и умереть в Лос-Анджелесе”, “Магнолия” и “Джонни, будь хорошим”.